ベルギービールの思い出


以下は、10年くらい前に他所に書いた記事の再掲。


***

いつごろか、市場街の中にあるその店のことが気になっていた。
大衆食堂のような、それでいてカウンターだけのうなぎの寝床のような店。
実際「○○食堂」という名前のその店は、バドワイザーの電飾の目立つ、
およそ市場で働く人御用達の「食堂」とは思えない感じの店だった。
このあたりで一番大きな街の、JR・複数の私鉄の基点となる
大きな駅のすぐ近くにその店はある。

どういう経緯でその店に入ったのか、よく覚えていない。
友人と飲み、駅へ行く途中にもう一軒、という感じだったのではないかと思う。
店内はすいていた。
適度に満腹、酔い加減だった僕らは、しかし、その店が意外な穴場だったことを知る。
和食メニュー中心の料理がどれも美味しかった。
遅めの時間だったこともあり、既に品切れのものがいくつかあったが、
その味の良さも想像できた。
店は25歳くらいの大将とその母親がやっていた。
料理はその若い大将の担当だった。
それがこだわりとも思える執着で鍋を振るっているのだった。

店内のビールケースには見慣れない瓶ビールが何種類もあった。
330ml.入りのボトル。
「きっと飲んだらビックリしますよ」
と大将がいたずらっぽく笑った。
ヒューガルテン・グランクリュ、という名前のビールをオーダーしてみた。
そして大将の言葉通りビックリしたのだった。

ビールとは思えないフルーティな口当たり。
濃厚な芳香。
決して苦くはない、程よいホップの味わい。
これがベルギービールとの出会いだった。
当時、ベルギービールを飲ませる店は無かった。
売っている店も無かった。
ヨーロッパ放浪中にその味を知った大将が無理を言って
問屋に入れさせたのだという。
それをベルギーでの作法どおり、ビールごとに決まったグラスを出し、
客に飲ませていたのだった。

「普通のビールとは発酵のさせ方が違うんですよ。上面発酵といって・・・」
得意げに大将はウンチクをたれた。
そしてそれは少しも押し付けがましくなかった。
ビールとともにその店にも酔ったのだった。
その日、何本もビールを開けた。「普通のビールよりもアルコール度は
かなり高いですよ」との大将の言葉通り、散々酔っ払ったのだった。

以来、その店には何度も通った。
店の人に顔を覚えてもらったのは、この店が初めて。
こちらが忘れられたかな、と思うほどに間が空いたときでも、
「お久しぶり」と声をかけてくれた。
そういう店だから、みだりに人を連れて行くことはしなかった。
たいてい一人で行き、ビールを味わい、料理に舌鼓を打った。
「翌日の特別な仕込みだから、本当は客には出さないつもりだったけど・・・」
というものも、こっそり出してくれたりもした。
その店が有名になってきたのはそれからしばらくしてからだった。
店に行っても満員で入れないこともしばしばだった。

あるとき、店に行くと珍しく店が閑散としていた。
大将はおらず、大将の母親が一人で店を切り盛りしていた。
聞けば、大将は身体を壊して入院しているのだという。
ビールは相変わらず、美味かった。
しかし、料理は(まさしくお袋の味、というものの・・・)、大将
とは比べるべくもなかった。
店の雰囲気は今までどおりだったが、味という重要な要素を欠いて
心なしか色あせたように感じた。
大将の入院、療養が長期に渡るにつれ、自然とその店への足は
遠のいて行った・・・。

もうしばらく・・・2年ほど行っていない。
引っ越した今となっては、その駅に行く機会もめっきり減って
しまった。
まだ店は開いているだろうか。
もし開いていれば、美味いヒューガルテン・ホワイトの生が今でも
飲めるはずだ。
しかし、・・・大将が復帰したという噂は未だ聞かない。



***

一番最初にベルギービールを飲んだのは、この店でのこと。
もう25年くらい前になる。
その頃は木屋さんもベルギービールの取り扱いをしておらず、
当時の大将がどこからベルギービールを仕入れていたのかは、
今でも個人的な謎。
当時から生で飲めた。本当に貴重な店だったと思う。

これが、なつかしい僕のビール事始め。
柳橋市場にほど近いところにその店はあった。
今はもう別の店になってしまっていて、もう面影すら無いのが寂しい。


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